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La madre biológica de Ashley Gunter, adicta al alcohol y las drogas, y bipolar depresiva, la abandonó a ella y a su hermano, dejando que se fueran a vivir con su padre. Durante el día, mientras el padre trabajaba, los hermanitos, aún en pañales, se mantenían dentro de su casa rodante, sin cuidado de nadie. Un día, cuando Ashley tenía dos años, un oficial de la policía arrestó a su padre por manejar de manera temeraria, y los niños quedaron bajo la custodia del estado.

Ashley y Sean, su hermano mayor, fueron pasando por una serie de hogares de grupo y hogares sustitutos. En medio de aquel torbellino, la trabajadora del caso de Ashley le preguntó si ella querría asistir a un campamento patrocinado por una iglesia. Aquel verano, Ashley asistió a un Campamento de NIÑOS Familia Real apoyado por una iglesia del sur de California.

Ashley era precisamente la clase de niña que Wayne y Diane Tesch, los fundadores del Campamento de NIÑOS Familia Real, querían alcanzar con el amor de Cristo. Mientras Wayne Tesch ministraba en el personal de la iglesia de George O. Wood (ahora Superintendente General de las Asambleas de Dios), los dos trabajaban para lanzar un campamento de iglesia regular destinado a adolescentes en edad de secundaria, que Tesch dirigió durante doce años.   

Entonces, el superintendente del distrito le presentó a Tesch una oportunidad de oro: Si él podía dirigir un campamento para cualquiera, ¿quiénes serían los beneficiarios? Mientras Tesch pensaba en su respuesta, su asistente administrativo, que estaba trabajando para obtener una Maestría en trabajo social, tuvo una idea: ¿Qué tal si fuera un campamento para niños que hayan sido maltratados?  

“Sentimos el llamado”, dice Tesch. “Aquello era lo que haríamos.”

De hecho, las estadísticas en cuanto a los niños colocados en hogares temporales son estremecedoras. En un año típico hay más de cuatrocientos mil niños en cuidado temporal en los Estados Unidos. La mitad de las niñas que en algún momento han estado en este cuidado temporal ya han quedado embarazadas al cumplir los diecinueve años. Alrededor de las tres cuartas partes de los presos, y el ochenta por ciento de los que se hallan en espera de su ejecución, estuvieron en algún momento dentro de ese sistema. La mitad de los adultos jóvenes que llegaron en un hogar temporal a la mayoría de edad, han sido encarcelados antes de los dos años de salir de este.   

El Campamento de NIÑOS Familia Real abrió sus puertas en 1985. Actualmente, los campamentos se han esparcido a treinta y ocho estados, y también a Chile, Australia, Namibia y Suráfrica. Hay iglesias de veintidós denominaciones que patrocinan estos campamentos.   

El año pasado, 7.359 campistas, con edades entre los seis y los doce años, participaron en una semana en el campamento, bajo la dirección de más de once mil voluntarios. Entre los voluntarios había ciento sesenta y tres antiguos campistas. Este año se cumplen los treinta años de la apertura del primer campamento.

Los esposos Tesch han escrito tres libros, entre ellos está A Week of Memories-A Life of Hope (Una semana de recuerdos; Una vida con esperanza), escrito en el año 2010, que recoge las historias de veinte antiguos campistas que regresaron a los campamentos para servir en ellos. En el año 2013, un productor de cine que servía como consejero en los campamentos Familia Real, escribió y dirigió la película Camp (“Campamento”).

La razón de ser más importante para NIÑOS Familia Real, dice Tesch, es hacer que la gente se mueva del banco al propósito. Una estadía en el campamento puede marcar una inmensa diferencia en la vida de un niño que ha sido descuidado y del cual se ha abusado físicamente, afirma.

“Basta una semana en la catedral de la intemperie para que comiencen a aparecer en sus corazones las semillas de la esperanza y la sanidad”, dice Tesch.

“Nuestra meta no consiste en cambiarles la vida en una semana”, afirma Scott Murrish, embajador de visión para el Campamento de NIÑOS Familia Real, “sino sembrar semillas de seguridad, esperanza y amor. De esa forma, cuando crezcan, podrán decir que alguien los amó en el Campamento de NIÑOS Familia Real, y que alguien allí amaba a Jesús.”

Los líderes del campamento reconocieron que los niños que se hallaban en hogares temporales necesitaban más intervención que una sola semana durante el verano. En el año 2005, la experiencia de NIÑOS Familia Real se vio ampliada a un programa para todo el año, en el cual se incluye un club mensual y una labor de mentoría.

Su ambisiosa meta, explica Tesch, es que todos los niños que viven en hogares temporales experimenten lo que son los clubes de NIÑOS Familia Real y su labor de mentoría.

La familia Gunter, que adoptó a Ashley cuando esta tenía ocho años, era cristiana, y ella sabía cosas acerca de Dios. En su tercer año de vuelta al campamento, el texto bíblico central era Jeremías 29:11, y ella supo así que quería tener una relación con Dios, cuando comprendió que Él tenía planes de darle “un futuro y una esperanza”.

Ashley se encuentra entre los campistas que regresan como voluntarios al Campamento de NIÑOS Familia Real. Fue la primera acampada, gracias a una iglesia de Fullerton, California, que patrocina a Familia Real.  Se unió como obrera al personal del campamento a los dieciséis años, y se convirtió en la primera del campamento de esa iglesia que regresó a él como consejera a los dieciocho años de edad, lo cual ha seguido haciendo todos los años desde entonces.

En 2013 se convirtió en mentora de Familia Real durante todo el año para una jovencita cuya historia se parece mucho a la suya. Ashley tiene como metas convertirse en esposa y madre, y también directora de un Campamento para NIÑOS Familia Real.

“Aprendí que podía confiar en las personas, que había gente que me amaba, que había gente que se interesaba por mí”, afirma Ashley, quien cumple veintidós años esta semana. “No tenía que sentir temor ante las personas nuevas, porque sabía que Dios me iba a proteger. Me sentía fuerte. Ya no me tenía que seguir encerrando en mí misma.”


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